PYEONGCHANG – Het slotweekend van de Olympische Winterspelen is bezig en in Nederland wordt de winterkoorts door de Russische Beer aangewakkerd. Hierbij een verslag van hoe twee oud-Heilooërs, die in Zuid Korea wonen en werken, de Olympische Spelen hebben ervaren.

“Het is voor ons een geweldige belevenis om deze winterspelen van zo dichtbij mee te maken. Het is uniek om te zien hoe dit land zich al jaren voorbereid op zo’n evenement. Ook is het tegenwoordig makkelijk om via social media de TeamNL sporters te volgen en te zien dat ze al ruim voor de zomer volop in training zijn gegaan. Wat een ambitie en een doorzettingsvermogen! Je snapt dan nog beter de intense emoties als de race gereden is, bij successen uiteraard, maar ook als het net niet lukt. De Koreaanse media volgen in oneindige herhalingen voornamelijk eigen sporters met hun successen en falen, uiteraard in hun eigen taal. Daarom volgen wij via een VPN de Nederlandse media met geweldige beelden en nuttige commentaren. Daarnaast natuurlijk ook de interviews met de sporters in Studio Sportwinter en uiteraard ook Radio 538. Deze tune zal zeker voor de lezers herkenbaar zijn:

“Yeah, take me to the top
I’m ready for whatever it takes
‘Cause I love the adrenaline in my veins
I do what it takes”

Het gebied waar de Spelen worden gehouden, heeft een ware metamorfose ondergaan; niet meer dan een jaar terug was PyeongChang nog een rustige streek met schapenweides en enkele skipistes. Gangneung was een slaperig provinciestadje met als voornaamste bestaansbron de visvangst en het mooie strand. Overigens vind je op sommige plekken van het strand wel hoge hekken en bunkers, waar militaire posten achter schuilgaan om een Noord-Koreaanse verrassingsaanval te voorkomen. Deze keer werd een charme offensief ingezet, een ‘Army of Beauties’ van meer dan 200 cheerleaders!

Op de plek waar het tijdelijke stadion voor de openingsceremonie is gebouwd, stonden vorig jaar nog grote rekken om de gevangen vis te drogen. Een ideale plek vanwege de droge koude wind die daar altijd waait… Dat dit vlak voor de Spelen tot grote zorg leidde bij de organisatoren vanwege bevriezingsgevaar voor de sporters en toeschouwers, was dan ook minder verbazend. Tijdens een test-event in november kwamen namelijk zeven K-Pop bezoekers in het ziekenhuis terecht vanwege de kou!

Om de Spelen voor de bezoekers beter bereikbaar te maken, is het gebied ontsloten met opgeknapte snelwegen en een nieuwe snelle bullet-trein. Hiermee kun je sinds december de ruim 200 kilometer van Seoul naar Gangneung in twee uur doen. Voor het nieuwste stuk snelweg van 72 kilometer zijn er 58 viaducten en 38 tunnels gerealiseerd, waarvan de Inje Tunnel de langste is met 11 kilometer: kleurig verlicht en met geluidseffecten om de bestuurders wakker te houden. Een route waar we eerder drie tot soms wel zes uur over deden, kan nu in ruim twee uur afgelegd worden.

Daarnaast is in Korea ook ‘de buitenkant’ belangrijk, het land kent honderden skin-care merken en Gangnam is hèt centrum voor plastische chirurgie en fashion. Er is dus ook flink aan gewerkt om het er cosmetisch goed uit te laten zien. Hele dorpen en winkelstraten zijn omgeploegd en woonhuizen, heuvels en bossen verplaatst. Het is bijna onherkenbaar vergeleken met een jaar terug. Een twee-tal grote en luxe hotels zijn vlak voor de Spelen opengegaan, na 24/7 keihard werken de laatste maanden.

De provinciale regering heeft ook hard gewerkt om de regio meer toegankelijk te maken voor buitenlands bezoek. Het uiteindelijke doel is toch om deze regio tot een belangrijk wintersport en toeristisch gebied te promoten. Zo werd ook mijn vrouw uitgenodigd voor een documentaire op TV, om de lokale bezienswaardigheden onder de aandacht te brengen, en om haar werken ‘Gangneung Inspiration’ te exposeren. Een hele eer zo vlakbij het Olympisch Park. En leuk om te weten, zij is ooit bij Ineke Watzema in Heiloo met schilderen en tekenen begonnen!

Tot slot nog iets over de Spelen zelf, ook al krijgen die natuurlijk in de reguliere media heel veel aandacht. De meeste sporters, begeleiders, bonden, VIPs, familie en vrienden leven in een Olympische roes. Zij verblijven in de stadions en binnen de hekken van het Olympisch dorp of park, in een oranje TeamNL bubble òf in de oranje-groene waas van het Holland Heineken House met verse lokaal gedraaide Van Dobben bitterballen (2000 per dag!). Dat tijdens een openingsreceptie de Koreaanse bezoekers vooral aandacht hadden voor hun held Guus Hiddink en minder voor het Koninklijk paar en Premier Rutte blijft apart. De laatste had maar een kort bezoek, maar hield op de terugweg bij ‘De Molen’ toch nog een waardige herdenkingsbijeenkomst voor de Nederlandse soldaten die sneuvelden tijdens de Korea-oorlog (1950-1953).

Wat mij toch vooral bijblijft van deze Winterspelen is weer een prima medailleresultaat voor ons kleine landje. En opeens stonden daar onverwachte sporters met goud, zoals Carlijn Achtereekte, Esmee Visser en Suzanne Schulting, terwijl de ervaren gedoodverfde winnaars dat niet altijd konden waarmaken. TeamNL heeft ook duidelijk weer concurrentie gekregen van ‘de Noren’ op de langebaan, dat is lang geleden en goed voor de sport. Tot slot, om vier medailles te halen op shorttrack is fenomenaal, helemaal in Korea met een uitzinnig thuispubliek en historisch gezien de meeste medailles in die sport!”

Met een hartelijke groet vanuit PyeongChang,
Rob en Caroline Mars